Coronavirus spaart kinderen op mysterieuze wijze, maar maakt oudere mensen ziek.

Het immuunsysteem bij ouderen reageert te sterk op het coronavirus, terwijl de jongeren weinig tekenen van infectie vertonen.

Kan dit inzicht leiden tot de aanpak om het virus te verslaan?

Dat is de vraag die William Wan en Joel Achenbach zich stellen deze vraag in een interessant artikel in de Washington Post van 20 maart j.l. 

Coronavirus
Graphics Wikimedia Commons: CDC/ Alissa Eckert, MS; Dan Higgins, MAM / Public domain

Een van de weinige positieve eigenschappen van het zich uitbreidende coronavirus is dat het jonge kinderen vrijwel ongemoeid laat . Voor virologen is dat een mysterie, dat verder onderzocht moet worden omdat het wel eens de sleutel zou kunnen zijn om te weten te komen hoe het virus werkt. Als we dat achter komen dan zouden we medicijnen kunnen vinden om het virus te verslaan.

Nu de gegevens uit China langzamerhand naar buiten komen, blijkt volgens de Wereldgezondheidsorganisatie dat slechts 2,4 procent van de gemelde gevallen kinderen betrof en dat slechts 0,2 procent van de gemelde gevallen werden de kinderen ernstig ziek.  Er is door China geen enkel geval gemeld van een jong kind dat is gestorven aan de ziekte covid-19.  Ondertussen is het nieuwe coronavirus vooral dodelijk gebleken aan de andere kant van het leeftijdsspectrum.  Het sterftecijfer in China voor mensen boven de 80 wordt geschat op 21,9 procent, volgens de WHO.  Voor leeftijden van 10 tot 39 is het sterftecijfer echter ruwweg 0,2 procent, volgens een afzonderlijke studie op basis van patiëntendossiers van 44.672 bevestigde gevallen. Op jongere leeftijd zagen ze slechts weinig patiënten met ziekte ernstige symptomen.

Dat betekent dat het nieuwe coronavirus zich heel anders gedraagt ​​dan andere virussen, zoals seizoensgriep, die meestal vooral gevaarlijk zijn voor zeer jonge en zeer oude. (Red.: In een ander bericht van de CDC bleek dat de influenza griepgolf in afgelopen december en januari in de VS al 139 dodelijke slachtoffers had veroorzaakt bij kinderen jonger dan 4 jaar.) 

Uitstekende samenwerking in de hele wereld om het coronavirus te verslaan.

Er heerst onder de wetenschappelijke laboratoria over de hele wereld grote openheid om informatie met elkaar te delen. Volgens het tijdschrift Science zijn wetenschappers over de hete wereld dag en nacht aan het zoeken naar een oplossing om de epidemie het hoofd te beiden. 

Men prijst de openheid die onder de wetenschappers heerst. Niemand is bezig om zijn bevindingen voor zich te houden. Ook medische tijdschriften helpen mee om belangrijke bevindingen snel te publiceren. Een belangwekkend artikel werd binnen 48 gepubliceerd in het prestigieuze tijdschrift New England Journal of Medicine. 

Grote onderzoekscentra in de Verenigde Staten en over de hele wereld racen wetenschappers om een ​​vaccin en een behandeling te ontwikkelen om het nieuwe coronavirus te bevatten. 

Covid-19 mist U-vormige curve.

Vineet Menachery, een viroloog aan de University of Texas Medical Branch zegt: “Bij luchtweginfecties als deze zien we meestal een U-vormige curve over wie het hardst wordt getroffen.  Jonge kinderen aan de ene kant van de U omdat hun immuunsysteem nog niet is ontwikkeld en oude mensen aan de andere kant omdat hun immuunsysteem zwakker wordt, “zegt hij. “Bij dit virus ontbreekt één kant van de U gewoon helemaal.”

Als we kunnen uitvinden waarom kinderen zo weinig last hebben van het virus, kan dat leiden tot meer begrip over hoe en waarom de ene leeftijdsgroep ziek wordt van het virus ziek en het de andere leeftijdsgroepen doodt, zei Frank Esper, specialist in kinderziektes bij Cleveland Clinic Children’s.  Een van de vragen die Esper en anderen onderzoeken hebben is: hangt de ernst van de infectie samen met de infecties waaraan ze eerder waren blootgesteld?  Heeft het te maken met hoe ons immuunsysteem verandert met de leeftijd?  Of kan het te wijten zijn aan schade door vervuiling in de longen die mensen in de loop van jaren ophopen?

Of misschien heeft het niets te maken met het virus en heeft het te maken met gastheer, zoals onderliggende aandoeningen in de longen, diabetes of hypertensie.  Immers, weinig 7-jarigen of pasgeborenen hebben hypertensie, “zei Esper, die virale luchtweginfecties en nieuwe ziekten bestudeert.  “Eerdere uitbraken van coronavirus hebben de jeugd ook op mysterieuze wijze gespaard  Er stierven geen kinderen tijdens de SARS-uitbraak in 2002, waarbij 774 mensen werden gedood en ook weinig kinderen ontwikkelden symptomen van het dodelijke MERS-coronavirus, dat 858 heeft gedood sinds 2012”. 

“Misschien heeft het niets te maken met het virus en heeft het te maken met gastheer, zoals onderliggende aandoeningen in de longen, diabetes of hypertensie.  Immers, weinig 7-jarigen of pasgeborenen hebben hypertensie, “zei Esper, die virale luchtweginfecties en nieuwe ziekten bestudeert.  “Uitzoeken wat hier speelt, kan op zoveel manieren nuttig zijn.”

De eerder geciteerde onderzoeker Menachery heeft om erachter te komen waarom dit vers o weinig doet bij jonge mensen, heeft muizen onderzocht in zijn SARS-laboratorium in Texas –  SARS is een neef van het nieuwe coronavirus. Baby muizen in zijn laboratorium hebben de infectie afgeschud, terwijl de oudere muizen hun longen en lichamen hebben verwoest door de ziekte.

Ook bij muizen treft het vooral de oudere muizen en de jonge muizen hebben vrij weinig last.

Eerdere coronavirus-uitbraken hebben de jongeren ook op mysterieuze wijze gespaard.  Geen kinderen stierven tijdens de SARS-uitbraak in 2002, waarbij 774 mensen omkwamen.  Weinig kinderen ontwikkelden symptomen van het dodelijke MERS-coronavirus, dat sinds 2012 858 heeft gedood.  Babymuizen in zijn laboratorium hebben de infectie zonder al teveel kleerscheuren overleefd, terwijl van de oudere muizen de longen en lichamen werden verwoest door de ziekte.

Menachery ontdekte dat de dodelijke slachtoffers van de oudere muizen niet alleen sterk verband hielden met zwakte in hun immuunsysteem, maar ook met een “ontregeling” waardoor hun immuunsysteem te sterk reageerde op het SARS coronavirus.  Dat is vergelijkbaar met hoe mensen sterven aan infecties door het nieuwe coronavirus, SARS-CoV-2 genaamd.  “Het is de agressieve reactie van hun immuunsysteem dat hen schade berokkent, meer nog dan de infectie zelf,” zegt Menachery.  “Het is alsof de politie reageert op een misdrijf met een SWAT-team dat door de deur crasht.”  

De vraag waarop hij en anderen nog steeds moeite hebben te beantwoorden, is echter waarom de babymuizen ongeschonden ontsnappen.  Sommige experts hebben een theorie geopperd dat, omdat kinderen al intensief worden blootgesteld aan vier andere milde coronavirussen, die elk jaar circuleren en de verkoudheid veroorzaken, dat kinderen een soort van versterkte immuniteit kunnen geven.  Maar velen hebben twijfels over dat argument omdat volwassenen ook de verkoudheid coronavirussen krijgen en het immuunsysteem van kinderen – vooral onder de leeftijd van vijf – onderontwikkeld is, wat hen kwetsbaarder zou moeten maken, niet minder.

Is het zinvol om scholen te sluiten?

Als blijkt dat kinderen minder vatbaar zijn voor infecties, dan vermoed ik dat er iets mechanischer is dan immunologisch, ‘zei Esper, de expert op het gebied van pediatrische infecties.  “Iets over de receptoren in het lichaam van kinderen of hun longen interfereert met het vermogen van het virus om zich te hechten.”  

“Het laat alleen zien hoeveel we niet weten over dit virus,” zegt Stuart Weston, een viroloog aan de University of Maryland School of Medicine. Hij heeft antivirale medicijnen getest die kunnen helpen bij de behandeling van het nieuwe coronavirus.  “De focus ligt nu op vaccins en behandeling, maar het zijn deze grote vragen die we op de lange termijn willen beantwoorden als we echt willen begrijpen hoe deze coronavirussen werken.”

“Is het, gezien dat alles, zinvol om scholen te sluiten?  Omdat er zo weinig gevallen zijn gevonden bij kinderen, is er gespeculeerd dat kinderen gewoon minder kans hebben om besmet te raken”.  

Maar veel epidemiologen vermoeden dat milde symptomen eenvoudigweg maskeren dat kinderen dezelfde aantallen mensen infecteren als volwassenen.  Nieuwe gegevens die vorige week door Chinese onderzoekers werden gepubliceerd, lijken aan te geven dat kinderen in hetzelfde tempo geïnfecteerd te raken als volwassenen.  

De journalisten vroegen aan Caitlin Rivers, een epidemioloog bij het Johns Hopkins Center for Health Security of he sluiten van scholen wel nodig is, omdat kinderen zo weinig gevaar lopen. Caitlin reageert: “We weten uit pandemisch onderzoek dat het sluiten van scholen effectief kan zijn bij het vertragen van de overdracht omdat kinderen vaak een motor van infectie zijn.  Ze verspreiden het naar ouders, familieleden en de bredere gemeenschap, ”zegt hij.  

“Sommige districten kunnen merken dat ze scholen sluiten omdat het moeilijk zal zijn om open te blijven omdat leraren, directeuren en conciërges besmet raken, voegt Rivers, die zelf kinderen heeft, daar aan toe.  “Mogelijk sluiten we scholen gedeeltelijk af om volwassenen en personeel te beschermen.”

Over de journalisten, die aan dit artikel hebben samengewerkt:

William Wan is een correspondent voor gezondheid, wetenschap en nieuws voor The Washington Post.  

Joel Achenbach behandelt wetenschap en politiek voor het Nationale Bureau.  Hij is sinds 1990 stafschrijver voor The Post.

  • Camp Funston, Fort Riley, Kansas, gedurende de pandemie van de Spaanse griep in 1918 (Foto Wikimedia Commons)
Geplaatst in Algemeen, coronavirus, Covid-19.